Historical Aircraft



An announcement in the House of Commons on 2 July 1959 selected the Starfighter as replacement for the Canad air Sabre. On 14 August of that year Canadair was chosen as the under li­cense manufacturer for the CF-104. This marked the official be­ginning of an era in Canadian military aviation history after a protracted selection process in a period of political uncertainty. In any event, 200 singles and 38 duals were contracted for at what was to amount to just under two million dollars per copy. The J-79 engines were to be built by Orenda in Toronto and the 38 duals were to be purchased directly from Lockheed.
The F-104 was conceived by “Kelly” Johnson in the Lockheed Skunk Works of Burbank, California as a high altitude inter­ceptor and its prototype first flew 7 February 1954. In 1956 a YF-104A became the first jet aircraft to attain Mach 2 in level flight. In December 1959 an F-104 C zoom-climbed to a record altitude of 103,395.5 feet. While the aircraft was, if anything, impressive, its days with the USAF were numbered. When Canada made her decision to procure the CF-104 it was inten­ded for employment as a nuclear strike bomber. The CF-104’s airframe was strengthened to accommodate the stresses of a high speed, low-level environment. The radar, the NASARR R-24A, was optimized for ground mapping and instead of the M61 Vulcan cannon, the CF104 had extra fuel cells installed in­creasing the internal capacity by 101 Imp. Gallons. These and various minor changes along with the aircraft’s small size and low radar return, high speed and stability, and respectable range made the CF-104 a viable weapon in the nuclear climate of the 1960’s.
The task of supplying CF-104 aircrew to 1 Air Division, the RCAF’s contribution to NATO, befell 6 Strike/Reconnaissance OTU, latterly 417 Sqn, and the program was well underway when 427 Sqn graduated in Cold Lake to become the first oper­ational CF-104 Squadron in Europe on 16 December 1962. 1 Air Division was composed of four wings with two squadrons in each. 1 Wing, comprised of 439 and 441 Squadrons, resided in Marville, France and maintained a reconnaissance role. 2 Wing had a short-lived CF-104 period in Grostenquin, France before 421 and 430 Squadrons moved elsewhere. Zweibruc­ken, West Germany was home to 3 Wing and 427 and 434 Squadrons. 422 and 444 Squadrons formed 4 Wing in Baden­Soellingen. The conversion process to the CF-104 was com­plete when, on 2 March 1964, 439 Squadron became the final CF-104 unit to come on line in Europe.
The 1960’s saw various moves and reductions with 2 Wing closing in February 1964 and the Air Division reorganized into six squadrons in March 1967. At that time 434 and 444 Squa­drons were disbanded. France became disenchanted with NATO in 1966; Marville and 1 Wing closed with 439 and 441 Squadrons moving to Lahr in March 1967. This move saw the end of CF-104 operations in France.
On 28 February 1968 the RCAF became part of the Canadian Armed Forces. At this time all remaining Starfighters were re­numbered with the 104 prefix on the tail in place of the previous number 12 designation. 6 STIR OTU became 417 Strike/ Reconnaissance Training Squadron and 3 Wing shut down in Zweibrucken in May 1969 with 427 and 430 Squadrons moving to the Rhine Valley. On 19 September 1970 the Minister of National Defence announced that Canada’s NATO contribution would be reduced to three CF-104 squadrons and reorganized under 1 Canadian Air Group. 422, 427 and 430 Squadrons were dis­banded and by January 1972, CF-104 Starfighters were out of the nuclear weapon delivery business. As part of the reduction, Lahr gave up CF-104 operations and 439 and 441 Squadrons moved to Baden to join 421 Squadron. Baden, home to 1 GAG, became the only permanent CF-104 base in Europe and the last Quick Reaction Alert (QRA) was held New Year’s Eve 1971.
If the 1960’s and early 70’s were a period of restructuring for the organization, then the 70’s were a time of change for the aircraft itself and its tactical employment. Aircraft were modified for carriage of conventional weapons to include rockets (initially the MK 4 FFAR and later the CRV 7), and bombs including na­palm, MK-82s, CBU 2s, BL755s, and the MK 20 Rockeye. Installation of the M61 A 1 20 mm Vulcan cannon was approved and aircraft modifications took place in 197 4. As part of the reroling process, aircraft skin was painted over from polished aluminum to green camouflage with toned down markings. The increasing threat to low flying aircraft in Central Europe precipit­ated installation of Radar Warning Receiver equipment. In the late ?O’s the LW33 Inertial Navigation/Attack System greatly im­proved upon the former LN3. The ongoing process of improving the CF-104’s tactical capability kept the aircraft viable in its role and credible to Canada’s NATO allies. Canadian Starfighter pi­lots in the latter years remained proud of their aircraft and confi­dent of their capability to take it to war if necessary. No small measure of credit was due to the maintenance and support organizations for their ability to not only maintain but to improve the ageing CF-1 04.
On 1 0 April 1980 the CF-18 was announced as the New Fighter Aircraft and as replacement for the CF-1 04. Conversion to this complex fighter was to take considerable time and it was not until 1 March 1986 that 441 Squadron, the last operational squadron to fly CF-104’s stood down, leaving 1 Canadian Air Group exclusively with CF-18 aircraft. This marked the end of an era.
The final disposition of 1 CAG’s CF-104s was to our NATO allies who will continue to fly the aircraft, proving demonstratively that it is still a capable aircraft and weapons system.
The CF-104 Starfighter served Canada for nearly 25 years. It saw Canadian military aviation from post-war technology through several generations of fighter development as a bridge to the present. The long period of service was not without cost. Of the original fleet of 238 aircraft 11 0 were lost to crashes with 37 aircrew fatalities.
All those personnel involved with the CF-104 Starfighter through the years share a common place in aviation history. Time has already entrenched the Starfighter as a classic air­craft. From its days as an all weather strike bomber through the conventional tactics of the ?O’s and 80’s the CF-104 remained a solid performer. During deployments to Decimomannu, Tacti­cal Air Meets, annual NATO Squadron exchanges, and NATO Tactical Evaluations, CF-104 crews were respected for their professionalism and operational standards. It was for this spirit of the CF-104 era that man and machine will be remembered long after the smoky silhouette and the sound of the J-79 en­gine are gone from the skies of Central Europe.


Le 2 juillet 1959, le gouvernement annonce en Chambre qu’il a arrete son choix sur le Starfighter, qui remplacera le Sabre cons­truit par Canadair. Le 14 ao0t suivant, cette meme societe se voit confier la fabrication sous licence du CF-104. Cette deci­sion met fin a un long processus de selection en periode d’incertitude politique, et ouvre du meme coup un nouveau chapitre dans l’histoire de !’aviation militaire canadienne. Ainsi, le gouvernement commande 200 monoplaces et 38 biplaces a un coot moyen legerement inferieur a deux millions de dollars l’exemplaire. C’est la firme Orenda de Toronto qui fabrique les moteurs J-79. Les 38 biplaces sont achetes directement de Lockheed.
Le F-104 est cornu par “Kelly” Johnson dans les ateliers de Lockheed, a Burbank, en Californie, pour servir d’appareil d’in­terception a haute altitude. L’essai du prototype a lieu le 7 fe­vrier 1954. Deux ans plus tard, un YF-104A devient le premier avion a atteindre une vitesse de Mach 2 en vol horizontal. En decembre 1959, un F-104 C grimpe a une altitude record de 103 395,5 pieds. Bien que les performances de l’appareil soient tout au moins remarquables, les jours du F-104 dans l’USAF sont comptes.Lorsque le Canada decide de faire !’acquisition du CF-104, ii entend l’utiliser comme bombardier de frappe nucleaire. La cellule de l’avion est renforcee pour pouvoir resister au vol a haute vitesse et a basse altitude. Le radar NASARR R-24A est ameliore pour en permettre !’utilisation en mode cartographique, et a la place du canon M61 Vulcan, on ajoute des compartiments a combustible qui augmentent de 101 gallons imperiaux la capacite de ses reservoirs internes. Toutes ces modifications combinees a la taille reduite, a la faible reflectivite radar, a la grande vitesse, a la stabilite et au rayon d’action respectable de l’appareil font du CF-104 une arme viable dans le climat de menace nucleaire qui regne dans les annees 60.
C’ est a la 6° Unite d’ entra’inement operationel (U EO)- Frappe et reconnaissance appelee plus tard 41 ?e Escadron, qu’est con­fiee la tache de fournir le personnel navigant du CF-1 04 a la 1 ere Division aerienne, la contribution de l’ARC a l’OTAN. Le programme est deja avance au moment ou les membres du 427e Escadron terminent leur formation a Cold Lake et donnent naissance le 16 decembre 1962 au premier escadron opera­tionnel de CF-104 en Europe. La 1 ere Division aerienne est alors formee de quatre escadres comprenant chacune deux es­cadrons. La 1 ere Escadre, constituee des 439e et 441 e Esca­drons, est stationnee a Marville, en France, et assume un role de reconnaissance. Apres un court sejour a Grostenquin, en France, la 2e Escadre, formee des 421 e et 430e Escadrons, s’installe ailleurs. Zweibrucken, en Allemagne de l’Ouest, est le domicile de la 3e Escadre qui comprend les 427e et 434e Esca­drons. Enfin, les 422e et 444e Escadrons forment la 4e Escadre a Baden-Soellingen. Le programme de conversion au CF-104 prend fin le 2 mars 1964, la date a laquelle le 439e Escadron de­vient la derniere unite de CF-104 a s’installer en Europe.
Les annees 60 sont marquees par bon nombre de deplace­ments et de reductions. La 2e Escadre est dissoute en fevrier 1964 et en mars 1967, la 1 ere Division aerienne compte six es­cadrons. On assiste alors a la disparition des 434e et 444e Es­cadrons. En 1966, la France se retire de l’OTAN. La 1ere Es­cadre, constituee des 439e et 441 e Escadrons quitte Marville pour s’installer a Lahr en mars 1967, mettant ainsi fin aux ope­rations du CF-104 en territoire franc;:ais.
Le 28 fevrier 1968, I’ ARC devient partie integrante des Forces armees canadiennes. On peint alors sur la derive de chaque Starfighter encore en service le prefixe 104 qui vient remplacer le numero 12 que l’on y trouvait auparavant. En outre, la 6e UEO-Frappe et Reconnaissance devient le 41 ?e Escadron d’entra’inement – Frappe et Reconnaissance et la 3e Escadre, formee des 427e et 430e Escadrons, quitte Zweibrucken en mai 1969 pour aller s’installer dans la vallee du Rhin. Le 19 sep­tembre 1970, le ministre de la Defense nationale annonce que la contribution du Canada aux forces aeriennes alliees de l’OTAN se limitera desormais a trois escadrons de CF-104 et qu’elle sera reorganisee sous le commandement du 1 er Groupe aerien du Canada. Les 422°, 42?8 et 430° Escadrons sont dis­souts et, en janvier 1972, le CF-104 Starfighter n’assume plus sa mission de frappe. Dans le cadre de ce programme de re­duction, Lahr n’accueille plus de CF-104, et les 439e et 441 e Escadrons vont rejoindre le 421 e Escadron a Baden. Domicile du 1 er GAC, Baden devient la seule base d’attache permanente du CF-104 en Europe. La derniere alerte d’intervention rapide (QRA) ya lieu la veille du Jour de l’An en 1971.
Les annees 60 et le debut des annees 70 sont consacrees a la restructuration du systeme de defense aerienne. L’autre partie des annees 70 donne lieu a des changements sur le plan de !’e­volution technique et de !’utilisation tactique de l’appareil. Le CF-104 subit d’autres modifications qui lui permettent de transporter des armes classiques telles des roquettes (d’abord des MK 4 FFAR, puis des CRV 7) ainsi que des bombes au na­palm et aussi de type MK-82, CBU 2, BL755 et MK 20 Rockeye. Une fois !’installation du canon M61A1 Vulcan de 20 mm approuvee, les modifications necessaires sont apportees a l’appareil en 197 4. Dans le cadre du programme de condition­nement du Starfighter, une peinture de camouflage, avec mar­ques de couleur attenuee est appliquee sur le fuselage en aluminium poli.
La menace grandissante qui pese sur les avions volant a basse altitude en Europe centrale hate !’installation d’un detecteur de radar. Vers la fin des annees 70, on remplace le systeme de na­vigation et d’attaque inertiel LN3 par une version grandement amelioree, le LW33. En raison de !’amelioration continue de sa capacite tactique, le CF-104 peut continuer a exercer son role et demeure une arme credible chez les allies du Canada au sein de l’OTAN. Meme dans les dernieres annees d’utilisation du CF-104, les pilotes canadiens demeurent fiers de leur appareil et confiants de pouvoir le mener au combat, si le besoin s’en fait sentir. Une grande part du merite revient aux services de main­tenance et de soutien qui ont su entretenir et ameliorer un CF-104 qui commen<;;ait a se faire vieux.
Le 10 avril 1980, on an nonce que le CF-18 va remplacer le CF-104. La conversion a ce nouveau chasseur fort complexe exige beaucoup de temps, et ce n’est que le 1 mars 1986, que le 441 e Escadron, dernier escadron operationnel a utiliser le CF-104, est dissout. La flotte du 1 er Groupe aerien du Ca­nada ne compte plus alors que des CF-18. Cette transition mar­que la fin d’une epoque.
Les derniers CF-104 du 1 er GAC sont cedes a nos allies de l’OTAN qui continueront de s’en servir, prouvant hors de tout doute que le Starfighter demeure un appareil et une arme effi­caces.
Le CF-104 Starfighter a servi le Canada pendant pres de 25 ans. Dans les milieux de !’aviation militaire canadienne, ii a mar­que le passage de la technologie d’apres-guerre a la technolo­gie de pointe issue de !’evolution de plusieurs generations d’avions de chasse. Cependant, ces longues annees de service ont laisse des traces. Des 238 appareils dont le Canada a fait !’acquisition a l’origine, 11 0 se sont ecrases entrainant la mort de 37 membres du personnel navigant.
Tous ceux qui, au fil des ans, ont participe aux operations du CF-104 Starfighter, partagent aujourd’hui une meme place dans l’histoire de !’aviation. Le temps a d’ailleurs deja consacre le Starfighter comme un classique du genre. De ses debuts comme bombardier de frappe nucleaire tout-temps a son utili­sation ulterieure comme chasseur pendant les annees 70 et 80, le CF-104 a toujours offert une solide performance. A !’occa­sion des deploiements a Decimomannu, des rencontres aerien­nes tactiques, des echanges annuels entre escadrons de l’OTAN et des evaluations tactiques de l’OTAN, les equipages de CF-104 etaient respectes pour leur professionnalisme et leur haut niveau de competence. C’est en raison de l’esprit parti­culier qui a regne que le souvenir des hommes et de leurs machines restera longtemps apres que les trainees de conden­sation se seront dissipees et que le vrombissement des moteurs J-79 aura disparu dans le ciel de l’Europe centrale.

CEPE/AETE and the CF-104 – ECEE/EERS et le CF-104